Снег закружился, и резкий ветер привел к падению температуры до нескольких градусов ниже нуля, когда Stardust 1.0 дебютировал на бывшей военной базе в штате Мэн. Привязанный к трейлеру и тащащийся пикапом по взлетно-посадочной полосе, когда-то использовавшейся бомбардировщиками B-52 во время холодной войны, это был не самый гламурный вход для ракеты, которая собирается войти в историю. И этого почти не произошло, поскольку минусовые условия нанесли ущерб электронике и надвинулись облака.

Но после нескольких задержек и по мере того, как дневной свет в воскресенье угас, Stardust наконец взлетела, став первым коммерческим запуском ракеты, работающей на биотопливе. Саша Дери, который изобрел биотопливо, скрывает, из чего оно сделано, но говорит, что его можно получить на фермах по всему миру. Основатель и исполнительный директор bluShift Aerospace, он и его команда потратили более шести лет на усовершенствование формулы и разработку модульного гибридного двигателя, который также является уникальным.

«Мы хотим доказать, что биотопливо может служить так же, если не лучше, в некоторых случаях, чем традиционное топливо для приведения в действие ракет и полезных грузов в космос», — говорит он. «На самом деле оно стоит меньше за килограмм, чем традиционное ракетное топливо, и оно совершенно нетоксично. И это топливо с нейтральным углеродом, которое по своей природе лучше для нашей планеты».

Stardust — это небольшая ракета, всего 6 м в длину и весом 250 кг. Но поскольку летать относительно дешево и не требуется высокотехнологичная инфраструктура более крупных ракет, это поможет сделать космические исследования доступными для большего числа людей. Студенты, исследователи и предприятия смогут проводить эксперименты и тестировать продукты с большей степенью контроля и с большей частотой.

«Прямо сейчас есть грузовые поезда в космос, такие как SpaceX и ULA, и есть «автобусы» в космос, такие как ракеты среднего размера», — говорит Дери. «Они уносят в космос тысячи килограммов. Но нет службы космических запусков, позволяющей отправить в космос одну или две полезные нагрузки. Нет Uber в космос. Мы хотим быть сервисом Uber в космос».

При первом запуске полезная нагрузка включала школьный эксперимент и испытания сплава под названием нитинол, произведенные Kellogg Research Labs в Салеме, Нью-Гэмпшир. Основатель Джо Келлогг говорит, что нитинол — это материал с памятью формы, который используется в медицинских устройствах, таких как стенты. Он также используется для защиты полезной нагрузки ракеты от вибраций. «Мы очень активно работаем в космосе и пытаемся участвовать в более крупных миссиях, таких как полеты на Луну и предстоящие полеты на Марс. Наша долгосрочная цель — построить целые ракеты из нитинола», — говорит он. «Мы думаем, что сможем сделать их легче и энергоэффективнее».

В то время как Stardust пролетела всего одну милю в небе, прежде чем вернуться на Землю с парашютом, вторая запланированная ракета будет суборбитальной, а более поздняя версия под названием Red Dwarf выйдет на полярную орбиту. Полярные орбиты предлагают больший выход на сушу, чем экваториальные. «И штат Мэн географически подходит для таких запусков, что делает его привлекательным для растущей индустрии космической спутниковой связи», — говорит Терри Шехата, исполнительный директор Maine Space Grant Consortium, финансируемого космическим агентством США НАСА.

По некоторым оценкам, услуги по запуску малых спутников могут принести 69 миллиардов долларов в течение следующего десятилетия. Только bluShift рассчитывает создать 40 новых рабочих мест за пять лет за счет запуска крошечных спутников, известных как кубесаты.

По словам Шехаты, в штате Мэн уже есть инфраструктура для поддержки отрасли. В разгар холодной войны база ВВС Лоринг в Лаймстоуне была линией обороны страны. Бомбардировщики B-52, вооруженные ядерными боеголовками, постоянно кружили в небе в состоянии повышенной боевой готовности, чтобы сдерживать любую угрозу со стороны России. Stardust стартовала с трехмильной взлетно-посадочной полосы из железобетона и временно разместилась в ангаре, построенном для истребителей.

База закрылась в 1994 году, что имело разрушительные экономические последствия для региона. Среди других бывших баз — Брансуик Лендинг, который может стать центром управления полетами для комплекса космодрома штата. «У Мэна есть необходимые ресурсы, у нас есть люди, у нас есть географическое преимущество, заключающееся в возможности выйти на полярную орбиту. Все, что нам нужно сделать, это верить в себя, что мы можем это сделать», — говорит Дери.