Эстафета огня отложенных Олимпийских игр в Токио начала свое 121-дневное путешествие по Японии в четверг и приближается к церемонии открытия в Токио 23 июля. Эстафета началась в северо-восточной префектуре Фукусима, районе, который был разрушен землетрясением 2011 года, цунами и расплавлением трех ядерных реакторов. В трагедии погибло около 18000 человек.

Первым бегуном с факелом была Азуса Ивашимидзу, ключевой игрок сборной Японии по футболу, выигравшей чемпионат мира среди женщин в 2011 году. В белом спортивном костюме она вынесла факел из тренировочного центра по мини-футболу J-Village и была окружена 14 другими членами той команды чемпионата мира 2011 года и тренером Норио Сасаки сзади. Они также были одеты в белые спортивные костюмы.

Церемония была закрыта для публики из-за опасения распространения COVID-19, но транслировалась в прямом эфире. «Факел Токио-2020 станет ярким светом надежды для японских граждан и граждан всего мира и светом в конце туннеля», — сказал Сейко Хашимото, президент местного организационного комитета и бывший олимпиец. Хомаре Сава, самая большая звезда команды 2011 года, пропустила церемонию. Она лечится от болезни внутреннего уха, и ей пришлось отказаться от участия в мероприятии.

Поклонникам было приказано держаться подальше от дороги, когда проходит эстафета Олимпийского факела, и они должны были воздерживаться от громких аплодисментов. Организаторы заявили, что остановят или изменят маршрут эстафеты, если во время четырехмесячного парада скопление людей станет проблемой.

Зрители собрались вместе в городе Нараха, чуть дальше по дороге от того места, где горел факел. Несколько сотен человек стояли на обочине дороги и благополучно рассредоточились. «Сначала я не придал этому большого значения», — сказал 20-летний Такуму Кимура. «Но когда я на самом деле это увидел, мне показалось: — да, это Олимпийские игры».

Сэцуко Хасимото, 63-летняя местная жительница, была взволнована, когда факел пронесли мимо нее. «Десять лет назад произошла ядерная авария, поэтому увидев факел мне показалось, что я действительно могу чего-то ожидать и жить», — сказала она. «Когда вы станете моим ровесником, это будет последняя Олимпиада в Токио, и она здесь. Это было очень трогательно».

Премьер-министр Ёсихидэ Суга выступил с заявлением из Токио. «Эстафета Олимпийского огня, которая начнется с сегодняшнего дня, — это ценная возможность для людей получить реальное представление о приближающихся Олимпийских и Паралимпийских играх», — сказал Суга репортерам.

Организаторы подтвердили небольшую неудачу: пламя в факеле погасло во время одного этапа эстафеты. Как и на других Олимпийских играх, он был снова зажжен резервным факелом, который также несет пламя, зажженное в Греции более года назад.

Местные организаторы и Международный олимпийский комитет надеются, что эстафета настроит общественное мнение в Японии в пользу Олимпиады. Настроения, выраженные в опросах в Японии, пока что в подавляющем большинстве отрицательные, около 80% предполагают очередную отсрочку или отмену.

Борьба Японии с COVID-19 за поддержку заявки Брисбена на Олимпиаду 2032 года. И эстафета, и Олимпийские игры вызывают опасения, что события могут распространить вирус. Есть также возражения против резкого роста стоимости проведения Олимпийских игр, которая теперь официально оценивается в 15,4 миллиарда долларов. Несколько аудитов показывают, что это вдвое больше, а исследование Оксфордского университета показывает, что это самые дорогие Олимпийские игры в истории.

Эстафета — большое испытание для предстоящих Олимпийских игр, поскольку общественность опасается, что это событие может распространить вирус на сельские и более изолированные части страны. В Японии вакцинация еще не стала доступной для широкой публики. Около 9000 смертей в стране были приписаны COVID-19.

Ожидается, что в соревнованиях примут участие около 10 000 бегунов, эстафета коснется 47 префектур Японии. После отсрочки год назад заговорили об устранении реле в целях экономии. Однако от этой идеи быстро отказались, когда эстафету активно спонсировали Coca-Cola и Toyota. Эстафета — это прелюдия к трудностям, которые представят Олимпийские и Паралимпийские игры, поскольку в Японию въезжают 15 400 спортсменов, а также тысячи других официальных лиц, судей, VIP-персон, СМИ и телеведущих.

Атлеты будут находиться в атмосфере «пузыря» в Токио и будут ограничены Деревней атлетов в Токийском заливе, местами проведения соревнований и тренировочными площадками. Большинство других будет вне этого так называемого «пузыря» и будут держаться на расстоянии от спортсменов.

Организаторы объявили несколько дней назад, что болельщикам из-за границы будет запрещено посещать Олимпийские и Паралимпийские игры. Большинство волонтеров из-за границы также были исключены. Вместимость площадок организаторы объявят в апреле. Выручка от продажи билетов на Олимпиаду должна была составить 800 миллионов долларов, но из-за нехватки болельщиков она будет сильно сокращена. Японские государственные структуры должны будут восполнить дефицит.