МЕЛЬБУРН, Австралия — В воскресенье Серена Уильямс стала путешественницей во времени, вернувшись в прошлое, чтобы по сути бросить вызов своей гораздо более молодой себе. Напротив нее в четвертом раунде Открытого чемпионата Австралии по теннису стояла 22-летняя белоруска Арина Сабаленко, которая стала профессионалом в 14 лет, как и Уильямс, и чья стратегия напомнила план игры Уильямса в том же возрасте: если поначалу не получится, бей сильнее.

39-летняя Уильямс уставилась на Сабаленко, и после двух захватывающих часов Сабаленко моргнула. В 10-м гейме решающей партии Сабаленко набрала одно очко на своей подаче, семикратная чемпионка Уильямс воспользовалась перерывом и выиграла со счетом 6-4, 2-6, 6-4, чтобы организовать четвертьфинальную встречу с Симоной Халеп, которая в трех сетах обыграла 19-летнего Игу Святека.

Благодаря долголетию Уильямс легко забыть, что до того, как она стала гранд-дамой игры, она была вундеркиндом, выиграв девять титулов WTA в одиночном разряде, в том числе один турнир Большого шлема, еще до того, как она достигла подросткового возраста.

Сабаленко, девятикратный победитель турнира WTA Tour, и Святек, действующий чемпион Открытого чемпионата Франции по теннису, являются последними в длинной череде блестящих феноменов, затмевающих карьеру Уильямса. Одна из самых выдающихся звезд, Наоми Осака, сэкономила два матч-пойнта, победив Гарбинье Мугурусу в воскресенье. Тем не менее, от Дженнифер Каприати и Моники Селеш до Марии Шараповой и Слоана Стивенс, Уильямс наблюдала, как многие молодые таланты приходят и уходят, а иногда уходят далеко от тенниса.

Вид спорта, в котором молодые люди задыхаются, не задушил Сирену Уильямс, 23-кратного чемпиона Большого шлема в одиночном разряде, чья любовь к игре со временем, кажется, только усилилась. В матче с Сабаленко она изучала страницу письменных заметок во время смен, как если бы она вернулась в старшую школу. Она возилась со своим ожерельем «Королева». Она выкапывала мячи из углов и бегала из стороны в сторону, как будто находилась на школьном асфальте на перемене.

Даррен Кэхилл, один из тренеров Халепа, охарактеризовал движения Уильямс как лучшее, что он видел от нее «за долгое-долгое время», и сказал: «Если ты сможешь набрать больше очков и вернуть больше мячей, останься в живых, тогда у нее есть способность перевернуть эти точки».

То, что делает Уильямс, также немыслимо для молодых американцев, трое из которых последовали за ней на второй неделе. Поразилась одна из этих троих, 28-летняя Шелби Роджерс: «То, что ей удалось сделать, просто невероятно, потому что в некоторые дни я просыпаюсь сейчас и говорю: «Хорошо, мне больше не 21».

Подача Уильямс обычно позволяет ей получать свою долю легких очков. Но против Сабаленко ее главное оружие то и дело давало осечки. Уильямс реализовала 52 процента своих первых подач и зафиксировала восемь двойных ошибок, включая одну в пятой игре третьего сета, что дало Сабаленко два брейк-пойнта.

В штате Виктория во второй день жесткой изоляции фанатов на трибунах не было, но ограничения, наложенные на местное население, не распространялись на ближайшее окружение Уильямс, в которое входят ее муж, тренер, агент, партнер и старшая сестра 40-летняя Венера, проигравшая во втором туре.

Премьер Виктории Дэниел Эндрюс не должен был сообщать Уильямс, что ее окружение квалифицируется как «основные работники» — классификация, которая позволяла им присутствовать на матче. Ее команда играет ключевую роль в ее успехе, и она часто оглядывалась туда, где все сидели. Когда в той пятой игре она проиграла 15-40, Венера подняла обе руки, как бы сигнализируя о приземлении, и они встретились глазами.

Последний чемпионат Большого шлема Уильямс был проведен за счет Венеры в Мельбурн-парке в 2017 году, когда она была на втором месяце беременности своей первой дочерью Алексис Олимпией Оганян. Став родителем, Уильямс обрела голос защитника работающих матерей во всем мире, открыто говоря о невзгодах, как физических, так и эмоциональных, с которыми она и другие участники тура WTA — и в мире в целом — ежедневно сталкиваются, сохраняя баланс своей работы и воспитания детей.

Но в этот телепатический момент между сестрами Серена не была земной матерью тенниса. Она была перенесена в прошлое, в ранние годы своей профессиональной карьеры, когда она посмотрела на Венеру в поисках направления. «Когда я слышу ее голос, я чувствую себя спокойной и уверенной», — сказала Уильямс. «Да, я думаю, что в этом есть что-то такое, от чего мне действительно хорошо».

Она сделала свою первую подачу на следующих трех очках и выиграла их все, заработав преимущество со скоростью 200 км в час. Уильямс завершила игру вынужденной ошибкой, измученной Сабаленко. Сабаленко сопротивлялся и в следующих трех партиях выиграл вничью даже при счете 4-4. Тогда она сказала: «Я чувствовала, что должна выиграть. Я чувствовала, что сражаюсь очень хорошо».

Но там была Уильямс. Она держалась, и с Сабаленко, оставшейся в матче, Уильямс вернула достаточно мячей, чтобы взволновать своего более молодого соперника, чья подача закончилась двойной ошибкой и двумя невынужденными ошибками справа. «Мне просто нужно было лучше играть по важным моментам», — сказала Уильямс. «Я знала, что могу. Я все еще не достигла своего пика. Я подумала: «Хорошо, Серена, у тебя есть это. Просто продолжать идти».

После 23 главных титулов в одиночном разряде и сотен миллионов долларов призовых, поддержки и материнства, как Уильямс находит мотивацию продолжать гоняться за теннисным мячом? Ответ можно найти в том, как Уильямс проводила выходной. После субботней тренировки она уложила дочь поспать, а затем позвонила по работе в Соединенные Штаты, дорабатывала заказы и зацикливалась на тканях для своей линии одежды S by Serena, которую она назвала своей «второй карьерой».

Есть способ многозадачности Уильямс — Она сказала, что занимается этим всю свою жизнь. Она никогда не играла в теннис полностью, будучи юниором, и никогда не играла полностью в теннис как профи. «Я все еще учился в колледже, я все еще занимался многими другими делами», — сказала Уильямс. «У меня была другая карьера. Сгореть было невозможно». Конвенция считает, что Уильямс продолжает играть, потому что в ее планах — рекорд Маргарет Корт — 24 титула Большого шлема в одиночном разряде. Но правда могла быть проще. «Мне нравится моя работа», — сказала она. «Мне нравится то, что я делаю. Это довольно особенное событие, когда я могу выйти и все же это сделать».