Несмотря на растущее давление, Премьер-лига и Футбольная лига снизили опасения, что сезон, возможно, придется отложить из-за резкого роста случаев коронавируса, из-за которого с Рождества было отложено почти 50 матчей.

Но растущий масштаб проблемы был проиллюстрирован во вторник, когда Премьер-лига объявила рекордные 18 положительных результатов среди игроков и персонала по результатам тестов, проведенных на прошлой неделе, в том числе пять в «Манчестер Сити», игра которого с «Эвертоном» была отменена в понедельник. Игра «Фулхэма» против «Тоттенхэма» в среду также вызывает сомнения после того, как команда Скотта Паркера сообщила о ряде случаев. Матч «Шеффилд Юнайтед» с «Бернли» прошел, несмотря на то, что «Блэйдс» зафиксировали «ряд положительных тестов на коронавирус».

Во вторник вечером — после поражения «Вест Бромвича» со счетом 5: 0 от «Лидса» Сэм Аллардайс потребовал приостановить сезон. «Безопасность каждого человека важнее всего, и когда я слышу, что вариантный вирус передается на 70% быстрее, мы можем сделать только правильный шаг, а именно использовать автоматический выключатель», — сказал менеджер «Вест Брома». «Мне 66 лет, и последнее, что мне нужно сделать», — это поймать Covid. Возможно, игроки преодолеют это, но кому-то вроде меня это сложнее, поэтому я очень беспокоюсь за себя и футбол в целом. На этой неделе у нас был один «позитив», он кажется расползается, как бы мы ни старались. Если «автоматический выключатель» помогает, давайте сделаем это, и пусть сезон продлится немного дольше, когда мы его преодолеем».

Оле Гуннар Сольскьер был менее обеспокоен, увидев, что «Манчестер Юнайтед» поднялся на второе место в таблице Премьер-лиги. «Мы как клуб и группа игроков очень хорошо следуем правилам», — сказал менеджер. «Я не вижу преимуществ в использовании автоматического выключателя, потому что, когда мы будем играть? Мы все знаем, что этот год такой другой, но если вы просто остановите больше игр, это не принесет больших изменений. Когда мы тогда закончим сезон? Это может продлиться вечность…».

Растут опасения, что третий раунд Кубка Англии будет перенесен на несколько сроков, когда все 64 клуба будут проверены на следующей неделе, особенно с учетом того, что во вторник в Великобритании было 53 135 новых заражений Covid — рекордное число. Премьер-лига и EFL заявили, что не обсуждали вопрос о приостановке сезона. Премьер-лига также подчеркнула, что недавно она удвоила тестирование клубных игроков и персонала до двух раз в неделю — и что только небольшое число было положительным.

В своем заявлении Премьер-лига отметила, что продолжает «полностью доверять своим протоколам и правилам, а также тому, как все клубы их реализуют». Футбольная лига тоже твердо уверена, что сезон будет продолжен. Однако в настоящее время он исследует, почему в его клубах наблюдался такой резкий рост числа случаев после того, как во вторник вечером было отложено еще девять матчей.

EFL также призвала клубы еще раз взглянуть на свои протоколы безопасности, чтобы игроки и персонал не собирались в закрытых помещениях, а также посмотреть, могут ли они проводить больше встреч удаленно. Клубы также попросили использовать больше тренеров для выездных игр, чтобы снизить вероятность распространения вируса. Однако врач клуба Рочдейла Уэсли Тенсел сказал, что важно, чтобы EFL увидела «более широкую картину» и остановила кампанию.

Тенсел, который также является терапевтом, сказал: «Я чувствую это как врач. Как футбольный фанат, я не хочу, чтобы это прекращалось. Но я пытаюсь увидеть более широкую картину. В этом году пострадали многие люди.  «Футболисты, путешествующие по стране, не вызывают всплесков на разных уровнях, но они все равно могут передать это своим близким, потому что футбольный пузырь, в котором они находятся, лопается каждый раз, когда они возвращаются домой. За пределами поля есть последствия».

Источник в правительстве подтвердил, что никаких планов по изменению руководства в отношении спорта высших достижений нет. Однако по мере того, как число случаев продолжает расти, футбольный календарь, вероятно, моет еще больше пострадать. EFL не проверяет своих игроков регулярно, а больше полагается на их сообщения о симптомах и отслеживание контрактов. Но со следующего понедельника начнется следующая волна обязательного тестирования игроков чемпионата, первой и второй лиги, в то время как FA также будет оплачивать тесты клубов в третьем раунде Кубка Англии, что потенциально приведет к увеличению числа случаев заболевания Covid и вызывает больше отсрочек.

«Челси» все еще ждут, состоится ли их матч Премьер-лиги с «Манчестер Сити» в воскресенье. Их ничья в Кубке Англии против Моркамба на следующих выходных также вызывает сомнения после того, как клуб второй лиги был вынужден отменить свои следующие два матча. Клубы первой лиги «Донкастер Роверс» и «Рочдейл» были вынуждены отложить свои следующие две и три игры соответственно, а также были случаи в Сандерленде, Питерборо, Ипсуиче и Миллуолле.