Гран-при Франции на этот раз стал материалом для великой саги, титанической борьбы, в которой участвовали две лучшие команды и два их лучших гонщика, сцепившиеся друг с другом на протяжении всей дистанции гонки на Поль Рикар. Макс Ферстаппен и Red Bull вышли на первое место, но только после того, как гонка шла на спад, и ее нельзя было назвать до тех пор, пока Ферстаппен не обогнал Mercedes Льюиса Хэмилтона и вырвался вперед на предпоследнем круге.

В этой схватке блестяще проявились навыки обоих гонщиков и роли их коллег в боксах. На этот раз инженеры Red Bull сохранили преимущество, нанеся поразительный удар сразу на нескольких уровнях. Теперь Ферстаппен опережает Хэмилтона на 12 очков в чемпионате, а Серхио Перес также занимает третье место, а Валттери Боттас занимает четвертое место, его команда имеет 37-очковое преимущество над «Мерседесом» среди конструкторов.

Однако более важным было то, что Red Bull сделал это в месте, которое раньше было цитаделью Mercedes во Франции, где команда и Хэмилтон доминировали в предыдущих двух встречах в Ле Кастелле. Директор команды Red Bull Кристиан Хорнер сказал, что если его команда сможет победить здесь Mercedes, они смогут победить их где угодно. Эта победа была тем окончательным заявлением. Анализ Хорнера выглядит зловеще точным, и Mercedes знает, что играет в догонялки, причем Red Bull впервые с 2013 года выиграла три гонки подряд.

Хэмилтон признал, что его команда проигрывает. «Сегодня мы отлично поработали, но ничего не вышло», — сказал он. «Я не сильно разочарован, я сделал все, что мог. Конечно, были вещи, которые мы могли бы сделать немного лучше, но в целом они были быстрее, чем мы все выходные, и это истинное отражение того темпа, который у них есть».

В гараже Red Bull не было праздников, которые Хорнер назвал «окупаемостью». Это было понятно. Гонки в этом сезоне были настолько близки, что сценарии, аналогичные сценарию Поль Рикар, уже разыгрывались дважды. Однажды в Бахрейне, где Ферстаппен сделал дополнительную остановку для атаки Хэмилтона только для того, чтобы уйти в штрафную в попытке выйти вперед, и в Испании, где дополнительная остановка Хэмилтона позволила ему поймать и обогнать голландца. На этот раз Mercedes пришлось попытаться повторить свой триумф на «Сахире», доверив Хэмилтону сделать свою изношенную резину последней до флага.

Чемпион мира почти добился этого, обнаружив сцепление с шинами, которым было 30 кругов старше, что его товарищ по команде не мог понять. Однако на этот раз «Мерседес» проиграл, и Ферстаппен на более свежих шинах после второй остановки проехал мимо за полтора круга до финиша. Победа была решена между ними, как это неоднократно случалось в этом сезоне.

Ферстаппен признал, какое зрелище представлял его поединок с Хэмилтоном. «Это показывает, что две команды очень близки», — сказал он. «В один уик-энд ты понимаешь стратегию правильно, а в другой уик-энд другая команда понимает все правильно, это действительно захватывающе. Как здорово оказаться на вершине. Когда я был вторым в Барселоне, то просто упускал из виду, но в гонках так бывает, в конце концов, это хорошо для Формулы-1»

Mercedes были обыграны честно, но они также изучат, как они остались с Хэмилтоном в качестве единственного выхода. Хэмилтон вырвался вперед на первом круге после того, как Ферстаппен в свою очередь сделал ошибку, которому не хватило сцепления на холодных шинах. Однако голландец отыграл его, когда Red Bull первым поставил своего человека в бой. Он показал огромный отрыв, в то время как Mercedes оставила Хэмилтона вне игры, а после того, как они поставили его кругом позже, Ферстаппен занял место, опрокинув почти трехсекундное преимущество. Команда подняла руки над своей ошибкой, недооценив значение подрезки, и главный стратег Джеймс Ваулз признался Хэмилтону после гонки: «Это на нас, спасибо, ты сделал все невероятно хорошо».

Хэмилтону пришлось оказывать давление на Ферстаппена, и когда Red Bull, помня о том, чтобы избежать повторения того, что произошло в Испании, во второй раз выступил против голландца, у Mercedes не было выбора, кроме как посмотреть, сможет ли Хэмилтон совершить еще одно чудо. Он старался изо всех сил, но Ферстаппен — поистине впечатляющий гонщик, его погоня и темп были идеальными и безупречно завершены на шикане Мистраль, где Хэмилтон был бессилен устоять.

Хэмилтон знал, что он ничего не мог сделать, и, хотя он согласился, что команде предстоит долгий разбор, вину будет трудно распределить. Даже Ферстаппен признал, что команда не ожидала, что гонка окажется настолько выгодной, что позволит ему обойти Хэмилтона, который признал, что первые остановки были решающими. «Оглядываясь назад, если бы мы остановились раньше, раньше, чем они, выйдем вперед и сделаем две остановки, возможно, мы бы выиграли гонку», — сказал он. «Но это все равно было бы очень сложно, их темп был очень, очень сильным».

Это был прекрасный день на Paul Ricard, который наслаждался праздничной атмосферой с 15 000 зрителей, привнося звук и цвет на то, что в течение полутора сезонов было в основном пустыми трибунами F1. Они были награждены лучшей гонкой, которую Франция представила в современную эпоху. Каждый участник сыграл свою роль в этой борьбе, все ищут крошечные поля, преимущество, которое, кажется, определит титул. Как раз то место, где идет и без того напряженный сезон после этого, полностью открывается после соответствующей захватывающей драмы.