В марте, когда Южное полушарие готовилось к зимнему сезону гриппа во время борьбы с COVID-19, эпидемиолог Шерил Коэн и коллеги из Южноафриканского национального института инфекционных заболеваний (NICD) разработали план, чтобы извлечь уроки из двойного удара. Они надеялись изучить взаимодействие между сезонными респираторными вирусами и SARS-CoV-2, вызывающим COVID-19. Изменяет ли заражение одним человеком риск заражения другим? Как живут люди, когда у них есть и то, и другое?

Но сезон гриппа — и ответы — так и не наступили. Центр респираторных заболеваний и менингита NICD, который возглавляет Коэн, зарегистрировал только один случай гриппа с конца марта. По словам Коэна, в предыдущие годы с помощью национальных систем наблюдения за этот период было зарегистрировано в среднем около 700 случаев заболевания. «Мы ведем эпиднадзор за гриппом с 1984 года, и это беспрецедентно».

По словам Коэна, некоторые случаи, вероятно, были упущены из виду, поскольку клиники временно закрывались, а люди с легкими симптомами избегали медицинских кабинетов и клиник. «Но я не верю, что мы полностью пропустили сезон гриппа из-за всех наших надзорных программ». По-видимому, ограничения на поездки, закрытие школ, социальное дистанцирование и ношение масок практически остановили распространение гриппа в Южной Африке. Подобные истории возникли в Австралии, Новой Зеландии и некоторых частях Южной Америки.

Северное полушарие надеется на такую ​​удачу. Немногочисленные случаи на юге могут означать незначительное распространение инфекции на север, говорит Паси Пенттинен, руководитель программы по гриппу и респираторным заболеваниям Европейского центра профилактики и контроля заболеваний (ECDC). Но если в октябре, ноябре и декабре не будут приняты меры по изоляции и социальному дистанцированию, грипп будет распространяться намного быстрее, чем на юге, предупреждает вирусолог Джон Макколи, директор Всемирного центра гриппа в Институте Фрэнсиса Крика.

Перспектива сезона гриппа во время пандемии коронавируса пугает экспертов в области здравоохранения. Больницы и клиники, уже находящиеся в напряжении, опасаются скопления новых респираторных инфекций, в том числе гриппа и респираторно-синцитиального вируса (RSV), еще одного сезонного патогена, который может вызывать серьезные заболевания у маленьких детей и пожилых людей. В Соединенных Штатах, где в некоторых регионах уже давно ожидаются результаты тестов на COVID-19, задержки могут увеличиваться, поскольку симптомы гриппа повышают спрос. «Необходимость исключить SARS-CoV-2 будет острой», — говорит Марк Липсич из Гарвардского университета.

Поскольку Южное полушарие в значительной степени было спасено, у исследователей мало доказательств того, как COVID-19 может повлиять на течение вспышки гриппа. «Одной из серьезных проблем является коинфекция: люди одновременно заражаются COVID-19 и гриппом», — говорит Ян Барр, заместитель директора Центра сотрудничества Всемирной организации здравоохранения по справочным материалам и исследованиям гриппа в Мельбурне, Австралия. «Обычно два или три вируса заражают вас хуже, чем один», — говорит он.

Но последствия коинфекции с SARS-CoV-2 до конца не изучены. В апреле группа из Стэнфордского университета обнаружила, что среди 116 человек в Северной Калифорнии, у которых в марте был положительный результат на коронавирус, 24 также дали положительный результат как минимум на один респираторный патоген, чаще всего на риновирусы и энтеровирусы, вызывающие симптомы простуды, а также RSV. «Только у одного из пациентов был грипп, хотя, вероятно, в конце сезона в США гриппа было не так много», — говорит соавтор исследования Стэнфордский патологоанатом Бенджамин Пински. Исследование не обнаружило разницы в результатах между пациентами с COVID-19 с другими инфекциями и без них. Но это было слишком мало, чтобы делать общие выводы.

Чтобы усложнить ситуацию, наличие одного вируса может изменить шанс человека заразиться другим. Эпидемиолог Сема Никбахш и ее команда из Университета Глазго обнаружили как положительные, так и отрицательные взаимосвязи между различными парами респираторных вирусов, даже после внесения поправок на смешивающие факторы, которые могут вызвать одновременное или разное обнаружение двух вирусов, например их склонность к воск и убыль с сезонами.

По словам Никбахш, сочетанные инфекции гриппом и другими респираторными вирусами относительно редки, а взаимодействие, зарегистрированное ее группой между гриппом и другими вирусами, предполагает защитный эффект. Например, заражение одним типом вируса гриппа, гриппом А, по-видимому, снижает вероятность заражения риновирусом, сообщили исследователи в 2019 году (механизм этого эффекта еще не ясен).

Никбахш больше беспокоит RSV, который, как выяснила ее команда, положительно взаимодействует с CoV-OC43, разновидностью коронавируса того же рода, что и SARS-CoV-2. По ее словам, возможно, что наличие COVID-19 может повысить восприимчивость человека к РСВ или наоборот. Для выявления возможных взаимодействий между COVID-19 и другими инфекциями требуется большое количество образцов пациентов, проверенных на SARS-CoV-2 и другие респираторные вирусы. По словам Бенджамина Сингера, врача пульмонолога и реаниматологии Северо-Западного университета, быстрые двойные диагностические тесты будут важны как для исследований, так и для принятия решений о лечении. Управление по санитарному надзору за качеством пищевых продуктов и медикаментов США выдало разрешения на экстренное использование комбинированных тестов гриппа и COVID-19, разработанных Qiagen, BioFire Diagnostics и Центрами США по контролю и профилактике заболеваний (CDC).

Надвигающаяся зима в Северном полушарии также привлекла новое внимание к вакцинам от гриппа, что может снизить количество госпитализаций, поскольку системы здравоохранения борются с пандемией. Производители вакцин против гриппа, включая GlaxoSmithKline и AstraZeneca, объявили об увеличении производства на сезон 2020–21 годов. CDC рассчитывает получить рекордные от 194 до 198 миллионов доз — на 20 миллионов больше, чем в прошлом году. В прошлом месяце Национальная служба здравоохранения Соединенного Королевства объявила, что расширит возрастные группы, имеющие право на бесплатную прививку от гриппа, среди детей и взрослых.

Но что, если сезон гриппа небольшой? Вливание ресурсов в кампанию иммунизации обязательно вычитает из ответов на COVID-19, говорит Пенттинен, чья команда дает рекомендации европейским государствам-членам по вакцинации против гриппа. Тем не менее, уровень вакцинации в Европе долгое время был «неоптимальным», добавляет он. (Согласно последним данным ECDC, опубликованным в 2018 году, показатели среди пожилых людей — целевой группы населения для вакцинации от гриппа во многих странах — колеблются от 2% до 72,8% в зависимости от страны.) «Мы не должны ошибиться, проявив осторожность, приложив усилия, по крайней мере, для сохранения, если не увеличения охвата вакцинацией против гриппа», — говорит Пенттинен.

Южное полушарие, «уклоняющееся от пули гриппа», может создать еще одно слепое пятно: меньше циркулирующего вируса гриппа означает меньше подсказок о том, какие генетические варианты наиболее распространены и, вероятно будут способствовать развитию следующего сезона гриппа. Текущий рекордно низкий сезон создает генетическое узкое место, говорит Макколи, и варианты гриппа, которые выживают, «по-видимому, будут наиболее приспособленными», — говорит он. Неясно, какие варианты будут преобладать, когда грипп неизбежно снова поднимется вверх.

Барр и Макколи, чьи учреждения являются двумя из шести учреждений, которые собирают и анализируют образцы гриппа для определения состава вакцины в следующем году, говорят, что они получили меньше образцов от пациентов, чем в предыдущие годы.

Недостаток данных может привести к менее эффективной вакцине для Южного полушария в 2021 году. Решение о составе этого коктейля должно быть принято к концу сентября. «Это немного тревожно», — говорит Барр, — «но мы сделаем все, что в наших силах, с вирусами, которые у нас есть».