В прошлом месяце Служба охраны рыболовства и дикой природы США (FWS) заявила, что одна из самых известных бабочек Северной Америки, монарх, может оказаться в беде. Но агентство отложило защиту насекомых в соответствии с федеральным законом об исчезающих видах. Тем временем исследователи продолжают спорить о том, как лучше всего оценить состояние здоровья населения монархов.

В последние месяцы противоборствующие препринты и публикации усилили дискуссию. В одном лагере: исследователи, которые задокументировали резкое сокращение числа монархов в Мексике и других регионах, где некоторые бабочки проводят зиму. Они считают, что этому виду нужна немедленная помощь, в частности, путем защиты и расширения заросших молочаем лугов, на которых кормятся его личинки. В другом: ученые, подсчитавшие количество бабочек на территориях, которые они занимают в теплые месяцы, и пришли к выводу, что поводов для беспокойства меньше. Как вид, монархи «на самом деле не нуждаются в спасении», — говорит Эндрю Дэвис, эколог из Университета Джорджии в Афинах.

Монархи встречаются по всему миру, но Северная Америка является домом для двух коренных мигрирующих популяций. Более многочисленная группа, составляющая примерно 90% всех североамериканских монархов, занимает восточную половину континента. Однажды сотни миллионов этих бабочек прошли 9600-километровую миграционную петлю, которая ежегодно уносит их в Мексику и обратно, вплоть до Канады. Монархи во втором, меньшем населении на западе Северной Америки путешествуют только до Южной Калифорнии, чтобы перезимовать.

Насекомые сталкиваются с угрозами, включая потерю среды обитания и пестициды, и существует широкий консенсус в отношении того, что западная популяция сильно сократилась, а количество зимовок упало до 2000 в 2020 году. Но именно состояние большей восточной популяции будет определять, будут ли монархи получить федеральную защиту. И эти цифры оказалось трудно определить.

Одним из препятствий является сложный жизненный цикл монарха, который может включать в себя длительные миграции в стиле эстафеты людей из четырех разных поколений, каждое из которых завершает лишь один этап пути. В результате оценки численности населения могут варьироваться в зависимости от того, «как и где вы считаете монархов и за какой период времени вы смотрите», — говорит эколог Джошуа Пьюзи из Колледжа Уильяма и Мэри.

Некоторые ученые обращают внимание на количество монархов, которые ежегодно прибывают на зимовку в небольшой регион в высокогорье центральной Мексики. Бабочки собираются на елях такими плотными скоплениями, что исследователи оценивают количество, измеряя площадь деревьев, которые они покрывают. Эта площадь сократилась за последние два десятилетия. В сезоне 2019–20 годов он снизился до 2,83 га, что составляет половину от прошлой зимы и с 18 га в 1996–97 годах. Геологическая служба США (USGS) подсчитала, что для того, чтобы монархи оставались на плаву в долгосрочной перспективе, требуется 6 гектаров. «Текущая численность монархов неустойчива», — говорит эколог Карен Оберхаузер из Университета Висконсина в Мэдисоне.

Но другая картина складывается из данных, собранных к северу от Мексики в другие периоды года, говорят Дэвис и другие. Каждый сезон десятки ученых и тысячи добровольцев подсчитывают бабочек, пролетающих мимо записывающих станций, и считают яйца монархов и гусениц, которых они находят на молочаях, единственном источнике пищи для личинок. Когда Дэвис и его коллеги изучили 20 из этих наборов данных, охватывающих промежутки времени от 15 до более чем 100 лет, они увидели мало свидетельств резкого снижения. Зимние и весенние популяции немного сократились, но летние и осенние опросы показали незначительные потери, о чем они сообщили в октябре 2020 года в препринте, размещенном на Preprints.org, который еще не прошел экспертную оценку.

Дэвис признает, что его мнение о том, что монархам не грозит исчезновение, непопулярно: «По иронии судьбы, никто не хочет этого», — говорит он. «Они хотят и дальше их спасать». Препринт вызвал неоднозначные отзывы. Эколог насекомых Анураг Агравал из Корнельского университета называет это «важным». … Некоторые из этих данных никогда не собирались таким образом». Но Лесли Райс, эколог из Джорджтаунского университета, отвергает его выводы. «Нарисованная картина… включает в себя множество ошибочных выводов, основанных на цитированных исследованиях или наборах данных», — говорит она.

По словам Райса, опросы волонтеров «бесценны», но «есть некоторые проблемы, которые необходимо решить». Например, добровольцы склонны считать монархов в местах, до которых легко добраться и где они могут встретить бабочек, что может исказить цифры, отмечает эколог Лаура Лопес-Хоффман из Университета Аризоны. «Если вы не будете искать бабочек там, где они раньше были… вы можете ошибочно заключить, что монархи не пропадают», — говорит она.

Агравал указывает на еще один источник путаницы. Основываясь на добровольных подсчетах числа монархов в течение их жизненного цикла, он обнаружил, что каждое из четырех поколений за год может расти или уменьшаться независимо друг от друга, что свидетельствует о противоречивых тенденциях. Как и Дэвис, он не считает, что этому виду грозит исчезновение, но он действительно считает, что население Северной Америки сокращается. По его словам, это «не сулит ничего хорошего».

Если цифры падают, некоторые исследователи годами утверждали, что может помочь больше молочая. Ряд исследований пришел к выводу, что с 1990-х годов сдвиги в методах ведения сельского хозяйства и широкое использование химикатов для уничтожения сорняков привели к упадку монархов, вызвав резкое сокращение количества высоких сорных растений. Например, прикрепив метки для слежения к бабочкам, некоммерческая организация Monarch Watch обнаружила, что размер летних популяций, которым для размножения требуется молочай, определяет размер зимующих популяций. Это говорит о том, что «увеличение среды обитания молочая, потенциально способствующее увеличению популяции летних монархов, является самой важной природоохранной мерой», — заключили Лоуренс и его коллеги, эколог по насекомым и основатель Monarch Watch Орли Тейлор из Канзасского университета. их исследование в августе 2020 года, опубликованное в журнале Frontiers in Ecology and Evolution.

Уэйн Тогмартин, эколог-исследователь из Центра экологических наук USGS Верхнего Среднего Запада, соглашается, отмечая неопубликованные данные исследователей, которые оценили 18000 опросов в рамках шести программ мониторинга за 25 лет. Они тоже обнаружили сильную корреляцию между популяциями в конце лета и зимой.

Но некоторые сомневаются в гипотезе ограничения молочая. «Хотя больше молочая не повредит монарху … есть очень веские доказательства … что молочай не обязательно ограничивает их», — говорит Пьюзи. Например, если молочай был в дефиците, гусеницы монарха должны были дефолиировать несколько оставшихся растений, а этого не произошло, говорит Райс. Действительно, иногда добровольцам приходится очень стараться, чтобы найти личинок монарха даже на полях, полных молочая.

Райс считает, что другие факторы, такие как погода и долгосрочное изменение климата, играют большую роль в определении численности монархов. Она отмечает, что некоторые исследования показали, что количество бабочек, которые весной отправляются на север для размножения, «является самым большим фактором, влияющим на рост популяции с каждым годом». Таким образом, весенние заморозки или штормы, убивающие много бабочек, могут иметь волновой эффект в течение года.

Учитывая такую ​​неопределенность и тот факт, что усилия по сохранению уже ведутся, официальные лица США заявляют, что монарх еще не является основным кандидатом на федеральную защиту, особенно потому, что ресурсы ограничены, а другие виды больше нуждаются в помощи. Но они планируют принять решение о статусе монарха в 2024 году, объяснила в прошлом месяце на виртуальной пресс-конференции эколог FWS Лори Нордстром.

Задержка беспокоит Тайлера Флокхарта, вспомогательного эколога Аппалачской лаборатории Центра экологических наук Университета Мэриленда, который моделирует динамику населения монархов. «Мы рискуем изучить эту проблему до смерти, не предпринимая никаких действий, пока не будем полностью уверены».