Город Минамата, Япония, усеян памятниками памяти жертв индустриального массового отравления десятилетия назад. Высоко в холмах небольшой каменный мемориал чтит другие смерти — от кошек, принесенных в жертву науке. Теперь, после того, как restudying остатков одного из тех кошек, команда ученых спорит, что многолетнее объяснение трагедии неправильно.

Никто не ставит под сомнение первопричину катастрофы, от которой отравилось более 2000 человек: ртуть в сточных водах химического завода, сбрасываемых в залив Минамата и поглощаемых морепродуктами, которые едят рыбаки и их семьи. Сначала химическая форма ртути, которая в конечном итоге убила многих из ее жертв и оставила многих детей с тяжелыми неврологическими расстройствами, была неизвестна. Но в 1968 году правительство Японии обвинило метилртуть, распространенный побочный продукт загрязнения ртутью. Многие исследования подтвердили этот вывод, обнаружив выбросы метилртути у моллюсков, и даже у сотни младенцев, родившихся в это время. Но метилртуть не является виновником, говорит Ингрид Пикеринг, рентгеновский спектроскопист из Университета Саскачевана. «Наша работа показывает, что это нечто другое»: необычное соединение ртути, которое мало что может сказать о более широкой угрозе загрязнения ртутью.

Минамата долгое время была ярким примером опасности ртути. Металл сам по себе токсичен, но он становится гораздо более опасным, когда бактерии в естественных условиях превращают его в метилртуть, органическое соединение, легко поглощаемое живыми тканями, которое может концентрироваться и передаваться по пищевым цепям. С 1990-х годов ученые утверждают, что химический завод Чиссо в Минамате производил метилртуть и сбрасывал ее прямо в залив.

Мертвая кошка, оспаривающая эту картину, датируется 1959 годом, когда город охватила таинственная неврологическая болезнь. Врач, работавший на фабрике Чиссо, смешивал сточные воды с кормом для кошек и кормил их, у кощек начались конвульсии, и перед смертью они были парализованы. Он вскрыл двух из них. Их поведение и поражения в мозге предполагали ту же болезнь, что и бушующая снаружи. Руководители завода замяли вывод.

Кошки Чиссо были потеряны до 2001 года, когда Комио Это, патолог из Национального института болезней Минамата, изучил образцы кошек и сточных вод, которые были найдены в хранилище в близлежащем университете Кумамото, а также лабораторные тетради, предоставленные фабричным врачом. Его измерения показали, что менее половины ртути в образцах мозга кошек приходилось на метилртуть, остальное было неорганическим. Только незначительная доля ртути в сточных водах составляла метилртуть, но, по мнению Это, это могло произойти из-за того, что соединение разрушилось за 4 десятилетия, прошедшие с момента отбора проб.

Теперь, Пикеринг и ее коллеги повторно проанализировали образцы мозжечка кошки в Стэнфордском источнике синхротронного излучения, прошлись по ним рентгеновскими лучами и проанализировали полученный спектр для определенных молекул. Они обнаружили что молекулы, которые лучше всего соответствуют спектру, вообще не содержат метилртути. Вместо этого три четверти ртути в образце, представляют собой неясное органическое соединение, называемое альфа-меркури-ацетальдегид, которое, поступило прямо из сточных вод, утверждают ученые. Остальная часть была неорганической ртутью.

Полученные данные свидетельствуют о том, что катастрофа в Минамате — и отравление метилртутью в более широком смысле — должны быть пересмотрены, утверждают исследователи в своей статье, опубликованной в журнале Environmental Science & Technology в январе. Метилртуть не сыграла существенной роли в отравлении, говорит Грэм Джордж, один из руководителей эксперимента, который также находится в Саскачевском университете. Поскольку в предыдущих исследованиях использовались менее чувствительные методы, они пропускали основную форму ртути в образцах Минамата, утверждает он. «Были ли другие более распространенные формы присутствия ртути, которые не были обнаружены? Да, мы так думаем».

«Но другим исследователям команда может преувеличивать свои выводы в пользу более широкой повестки дня. Многие авторы недооценивают токсичность метилртути в течение многих лет», говорит Филипп Гранджин, токсиколог из Гарвардского университета. По его словам, работа не делает ничего, кроме выявления необычного химического вещества в одном сохраненном мозгу кошки «Они сделали замечательную часть химии, но это не должно интерпретироваться вне того, что это действительно показывает иследование».

Чарльз Дрисколл, ученый-эколог из Сиракузского университета, говорит, что новое ртутное соединение может быть продуктом метаболизма кошки или артефактом длительного хранения образца. И даже если он извергался прямо с завода, жители Минамата подвергались воздействию ртути из морепродуктов, которые они ели, а не из сточных вод завода, говорит он. «Несколько вещей в исследовании заставляют меня задуматься», — говорит он. «Я был, честно говоря, удивлен, что это будет опубликовано».

Спор отражает раскол, возникший в 1980-х годах, когда исследовательские группы по дуэли смотрели на неврологические последствия метилртути из морепродуктов. Одна команда из Университета Рочестера изучала развитие мозга у детей на Сейшельских островах, где тяжелая диета для рыб, которые могут добывать метилртуть в открытом океане из природных и человеческих источников ртути. «Мы не смогли подтвердить какие-либо побочные эффекты метилртути у рыб», — сказал Гэри Майерс, невролог из Университета Рочестера, который также участвовал в исследовании на кошке. Но в результате конкурирующего исследования, проведенного Гранджином и другими на Фарерских островах, был сделан вывод о наличии метилртути.

В 2000 году, когда Агентство по охране окружающей среды США (EPA) определило максимальную суточную дозу ртути, которую, как считается, можно было проглотить, агентство сочло доказательства Фарерских островов более убедительными и установило низкий предел. В 2019

году EPA начало пересматривать этот предел; Гранджин опасается, что новое исследование могло бы помочь ослабить стандарт. В то же время администрация Трампа работает над ослаблением отдельного правила, называемого стандартами на ртуть и токсичные вещества, которое ограничивает выбросы ртути на электростанциях.

В прошлом году Гранджин, Дрисколл и другие исследователи ртути представили свой комментарий EPA в рамках переоценки агентства. Они указали, что Минамата — не единственный пример токсичности метилртути; Гранджин говорит, что это соединение вызвало еще одно промышленное отравление в Ираке в 1971 году, и исследования младенцев и детей во всем мире показали, что даже низкое воздействие может нанести вред развитию мозга. По сравнению с прошлыми десятилетиями, «теперь мы знаем больше!».

Комио Это, который одолжил образцы и был зачислен в качестве соавтора исследования, сказал в электронном письме, что он по-прежнему считает, что метилртуть была самой важной причиной трагедии. Но Пикеринг и Джордж планируют выйти за рамки одного образца кошки, чтобы поддержать их спорное утверждение. Они уже позаимствовали сохранившиеся образцы от человеческих жертв из Национального института болезни Минамата и планируют провести тестирование на то же неизвестное соединение.