Набор из семи следов, оставленных на озере около 120 000 лет назад, был провозглашен самым ранним свидетельством существования современного человека на Аравийском полуострове — открытие, по словам экспертов, может пролить свет на распространение нашего вида за пределы Африки.

Путь, по которому Homo sapiens распространился по миру, был полон извилин и поворотов. Генетические исследования показали, что только 60 000 лет назад миграция современных людей из Африки привела к успешному распространению по Европе.

Однако было высказано предположение, что неполный череп, найденный в Греции и датируемый более чем 200 000 лет назад, принадлежит нашему виду, в то время как челюстная кость Homo sapiens возрастом 180 000 лет была ранее обнаружена в Израиле.

Предыдущее открытие в Аравии кости пальца возрастом 88000 лет также указывало на несколько ранних волн из Африки — эксперты говорят, что окаменелость и близлежащие каменные орудия показали, что Homo sapiens отправился на восток, за пределы Израиля, намного раньше, чем считалось ранее.

Обнаружение семи следов в северной части Аравийского полуострова в современной Саудовской Аравии отодвигает это исследование на восток еще дальше во времени.

«Это история о ранней экспансии Homo sapiens в сердце Аравии», — сказал профессор Майкл Петраглиа из Института истории человечества им. Макса Планка, соавтор исследования. «Это не история прибрежных миграций, которые были предполагаемым маршрутом современных людей».

В статье в журнале Science Advances международная группа исследователей сообщает, как они нашли следы в древних озерных отложениях в пустыне Нефунд, причем датировка отложений над и под отпечатками показывает, что им от 112 000 до 121 000 лет. Они добавляют, что размеры и расстояние между четырьмя отпечатками предполагают, что их сделали как минимум два человека.

Команда утверждает, что размер отпечатков, отсутствие свидетельств существования неандертальцев в этом районе в то время и доказательства того, что Homo sapiens находился в Аравии почти 90 000 лет назад, предполагают, что отпечатки, скорее всего, были сделаны современными людьми.

Команда также нашла на этом месте множество отпечатков животных, в том числе отпечатков древних слонов и верблюдов, но на костях животных не было никаких следов бойни, и не было найдено никаких каменных орудий. Все вместе, исследователи говорят, что результаты показывают, что группа сделала лишь короткую остановку на озере.

«В то время, когда люди перемещались по этому ландшафту, этот район не был бы чрезмерно засушливым», — сказал Ричард Кларк-Уилсон, соавтор исследования из Royal Holloway, Лондонского университета. Вместо этого, сказал он, в то время — и в различные другие периоды прошлого — это была бы покрытая травой саванна с водоемами, открывающая возможности для миграции людей. «Передвижение людей и животных, как правило, связано с наличием пресной воды», — сказал он. Хотя люди, гулявшие по берегу озера, оставили свой след в истории, их судьба остается неизвестной.

«Похоже, что люди неоднократно переселялись в Аравию в более влажные периоды, когда регион характеризовался обширными лугами, озерами и реками», — сказал Мэтью Стюарт из Института химической экологии Макса Планка, другой автор. «За прошедшие периоды, когда пустыни вернулись, мы подозреваем, что люди либо вымерли, либо отступили в более благоприятные места».

Доктор Мэтью Поуп, эксперт по древним людям из Университетского колледжа Лондона, который не принимал участия в работе, приветствовал результаты. «Следы вызывают невероятные воспоминания — они прекрасно растворяют временные барьеры», — сказал он.

Хотя Поуп сказал, что невозможно вывести многие детали о событиях того времени по отпечаткам, он сказал, что работа добавила меняющийся взгляд на Аравию в связи с перемещением Homo sapiens из Африки. «Это продуктивный пейзаж, это ландшафт, который может поддерживать человеческие популяции, а значит, может обеспечить ландшафт для расселения», — сказал он.