Два исследователя утверждают, что комета из Облака Оорта на внешней границе Солнечной системы была брошена на Землю Юпитером, убив динозавров 66 миллионов лет назад. Ученые считают, что динозавры бродили по Земле 165 миллионов лет, когда астероид столкнулся с полуостровом Юкатан в Мексике, что привело к их исчезновению. Но ученые долго обсуждали вопрос о происхождении этого астероида, и теперь команда из Гарварда предположила, что астероид на самом деле был кометой из дальнего космоса, которую Юпитер бросил на Землю.

«Солнечная система действует как своего рода автомат для игры в пинбол», — пояснил ведущий автор исследования Гарвардский студент Амир Сирадж. «Юпитер, самая массивная планета, выбрасывает приходящие долгопериодические кометы на орбиты, которые приближают их к Солнцу». Опубликовано в журнале Scientific Reports, это спорное новое исследование предполагает, что комета возникла из внешней границы Солнечной системы, известной как Облако Оорта, которая в основном диффузная сфера ледяных космического мусора.

Сирадж утверждает, что колоссальное гравитационное притяжение Юпитера притянуло комету, а затем отбросило ее ближе к Солнцу, где она была разорвана на осколки шириной четыре мили, один из которых в конечном итоге ударил Землю и убил динозавров 66 миллионов лет назад. «Во время солнечного сияния часть кометы, ближайшая к Солнцу, испытывает более сильное гравитационное притяжение, чем та, которая находится дальше, что приводит к приливной силе, действующей на объект», — продолжил Сирадж. «Вы можете получить то, что называется приливным разрушением, когда большая комета распадается на множество более мелких частей».

Однако, согласно Science Focus, эта теория уже подверглась резкой критике со стороны авторитетных ученых. Но на стороне Сираджа есть несколько интригующих доказательств. Ранее исследователи обнаружили, что кратер Чиксулуб шириной 93 мили, как теперь известно место падения небесного тела, убившего динозавров, состоял из углеродистого хондрита, который представляет собой скалистый материал, редко встречающийся среди астероидов, но возможно, довольно распространенный среди кометы.

Действительно, исследование 2006 года показало, что углеродистые хондриты «потенциально могут быть широко распространены в кометах» в целом. Сирадж и его соавтор, физик-теоретик Ави Лоеб, теперь полагают, что сопоставимые кратеры, включая Вредефорт в Южной Африке и Жаманшин в Казахстане, также могут содержать углеродистые хондриты, предполагая, что они тоже были образованы кометами, а не астероидами. «Тот факт, что долгопериодические кометы, вероятно, будут сделаны из материала — углеродистого хондрита — который находится глубоко в этих кратерах, подтверждает нашу модель», — сказал Лоеб.

Исследование не только опровергло давнее мнение о том, что динозавры были уничтожены астероидом, но и что около 20 процентов комет, возникших в Облаке Оорта, становятся солнечными грезами. Основываясь на этих данных, в исследовании говорится, что солнечная комета в 10 раз чаще врезается в Землю, чем считалось ранее. Однако работа столкнулась с некоторой академической реакцией. Например, старший научный сотрудник Института планетологии в Тусоне, штат Аризона, утверждает, что осколки кометы шириной в четыре мили были бы слишком малы, чтобы образовать массивный кратер в Чиксулубе. «Размер снаряда должен соответствовать не только размеру кратера, но и общему количеству иридия», — сказала она. «Это, безусловно, имеет место в стандартном (астероидном) сценарии, но не в случае крошечного удара кометы».

По мнению Билла Боттке из Юго-западного исследовательского института в Боулдере, штат Колорадо, модель Сираджа переоценивает, насколько часто кометы касаются Солнца и летят к Земле, но, тем не менее, признает, что в преобладающей теории астероидов есть некоторые дыры. «Есть еще место для маневра, если кто-то действительно хочет, чтобы это была комета. Я просто думаю, что это действительно сложно».

В конце концов, не только Сирадж и Леб пытаются поставить под сомнение общепринятую теорию астероидов. В 2013 году геологи Мукул Шарма и Джейсон Мур также заявили, что меньшая комета уничтожила динозавров, и очень рады, что их теория теперь подтверждена исследованием Сираджа. На данный момент Сирадж и Лоеб надеются, что поступающие образцы комет помогут им подтвердить или опровергнуть их теорию. В конце концов, мы все еще живем в космическом доме без люка на крыше — и все будет продолжать падать с неба. В нынешнем виде Сирадж считает, что его теория так же верна, как и другие. «По сей день происхождение ударного элемента Чиксулуб остается открытым вопросом», — сказал он.