Если вы когда-нибудь беспокоились, что медведь может преследовать вашу корзину для пикника, возможно, вам стоит отправиться к месту назначения по самой сложной и холмистой тропе. Это основная идея нового исследования, в котором ученые заставили девять медведей бегать на беговых дорожках — впервые в науке — и обнаружили, что они, как и их самые ленивые человеческие коллеги, предпочитают плоские дорожки для экономии энергии. По словам ученых, это исследование может помочь объяснить, почему медведи часто встречаются на популярных пешеходных маршрутах.

Медведям гризли (Ursus arctos horribilis) необходимо запастись энергией, прежде чем они впадут в зимнюю спячку. Как оппортунистические всеядные животные, они едят что угодно — ягоды, коренья, траву, насекомых и мясо — чтобы набрать вес. Для этого нужно много добывать пищу, но какие тропы они выбирают в поисках пищи, оставалось загадкой. «Это исследование делает для медведей то, что Fitbit и другие фитнес-трекеры сделали для людей», — говорит Скотт Нильсен, биолог-эколог из Университета Альберты, который не принимал участия в исследовании.

Чтобы узнать, как медведи гризли тратят свою энергию в поисках пищи, исследователи из Центра исследований, образования и охраны медведей при Университете штата Вашингтон поместили беговую дорожку в герметичный корпус, изготовленный на заказ, со стальными каркасами и листами из поликарбоната, чтобы они могли дышать. Затем они научили девять содержащихся в неволе медведей ходить и бегать на беговой дорожке по разным склонам, как в гору, так и по спуску.

Дрессировать медведей было непростой задачей. Перед началом экспериментов исследователи акклиматизировали медведей к беговой дорожке в течение 2 месяцев, используя в качестве награды щедрые раздачи ломтиков яблока и кусочков мяса. «Сначала они сидели и расслаблялись на беговой дорожке. Когда машина запустилась, они были озадачены и не могли понять, почему отказываются от еды», — говорит соавтор Чарльз Роббинс, биолог из центра. Вместо того, чтобы идти пешком, медведи пытались добраться до еды ползком. В конце концов, исследователи увеличили скорость беговой дорожки, и медведям пришлось ходить.

«Медведи проделали отличную работу», — говорит Энтони Карнахан, ведущий автор исследования. «Некоторые из них учились намного быстрее, чем другие».

Каждый медведь прошел около 6 минут на беговой дорожке с разными уклонами. Исследователи измерили количество кислорода, которое медведи использовали во время прогулки, и смогли оценить количество потребляемых калорий. Самая энергоэффективная скорость ходьбы по всем склонам для медведей составляла около 4,2 километра в час, сообщили они сегодня в Journal of Experimental Biology.

Затем исследователи сравнили этот темп с данными отслеживания 30 медведей гризли в ошейниках GPS возле Йеллоустонского национального парка. Данные GPS показали, что медведи обычно ходят со скоростью всего 2 километра в час, что сравнимо с медленно идущим человеком. «Оказывается, они не двигаются так эффективно, как могли бы», — говорит Карнахан. Хотя их скорость не является самой энергоэффективной, у них есть время искать пищу во время блуждания. Дикие медведи также предпочитали тропы, которые были либо плоскими, либо имели пологий уклон — не более 10% при подъеме или спуске.

К сожалению, это означает, что многие туристы по-прежнему будут встречать гризли — опыт, который может вызывать трепет, испуг и любопытство как у медведей, так и у людей, говорит Роббинс. Он надеется, что полученные данные помогут людям понять, почему они могут столкнуться с медведями, и сделать все возможное, чтобы оставаться в безопасности.

По словам Нильсена, это исследование также добавляет жизненно важный элемент к загадке динамики энергии в мире медведей. Он составляет «энергетическую карту» медведей гризли на основе доступности пищи в различных средах обитания и с нетерпением ждет возможности интегрировать полученные данные в свою работу. По его словам, биологи смогут лучше понять, насколько и как быстро популяции медведей могут восстановиться после недавнего сокращения численности популяции, если они будут знать свои энергетические потребности и количество калорий, доступных в дикой природе. В конце концов, жизнь медведя гризли — это не пикник.