Впечатляющая ледяная луна Юпитера шириной в тысячу миль – «Европа», является одним из самых привлекательных мест в солнечной системе. Мы давно подозревали, что он таит в себе гигантский внутренний океан — темную пропасть, в два раза превышающую объем всех океанов Земли, запертую под замерзшей оболочкой, толщина которой, возможно, составляет от 10 до 30 километров.

У нас также имеются убедительные косвенные свидетельства того, что океан «Европы» является соленым и не похож на океан Земли, что указывает на среду, в которой скалистые, насыщенные минералами внутренние части находятся в прямом контакте с жидкой водой. Такого рода интерфейс играет настолько важную роль в создании богатой и разнообразной химии, что он поддерживает возможность сложной органической химии и даже инициирование явления, которое мы называем жизнью.

Но, несмотря на все эти обещания — и действительно впечатляющий объем тщательной и неотразимой научной работы — простой факт заключается в том, что наши точные данные по «Европе» крайне ограничены. Это может стать небольшим шоком, ведь мы все видели захватывающие изображения поверхности Луны с ее перемешанным ледяным рельефом и массивными трещиноподобными чертами и красноватыми покраснениями. В действительности, однако, эти данные, полученные от Вояджера и Галилея, являются одними из самых маленьких в нашей библиотеке исследований планет. Они также представляют краткие моменты, крошечные окна времени, вырванные, когда появилась возможность.

Другими словами, у нас нет постоянного или последовательного мониторинга «Европы», и все еще неполная информация о ее внешних особенностях и о том, проявляется ли ожидаемая динамика ее внутреннего пространства в реальном времени к ее поверхности.

Три недавних исследования добавляют некоторые интригующие кусочки к этой головоломке. Сначала проведем повторный анализ данных Детектора энергетических частиц в миссии Галилео в 2000 году. Этот инструмент использовался для мониторинга уровня протонов высоких энергий, распространяющихся в мощной магнитосфере Юпитера, что позволило получить критическую информацию о структуре и поведении этой среды. Но Ханс Хайбригс (Научный сотрудник ESA / ESTEC) и соавтор, сообщают, что во время пролета космического корабля вблизи «Европы» детектор фактически видел дефицит протонов. Объяснение, которое кажется подходит лучше всего, состоит в том, что между космическим кораблем и Европой был шлейф водяного пара — в то самое время.

Другими словами, не видя этого непосредственно, Галилей, случайно натолкнулся на активное событие вентиляции — когда жидкая вода откуда-то под поверхностью «Европы» струилась в космос. Это подтверждает заявления о наличии водяных шлейфов, обнаруженных космическим телескопом Хаббла, на основе данных, полученных в 2016–2017 годах и ранее в 2014 году.

Второе интригующее утверждение состоит в том, что тщательный анализ изменений на поверхности «Европы» между изображениями Вояджер 1 и 2 (1979), Галилео (1995-2003) и Новые Гаризонты (2007) не показывает никаких доказательств какой-либо деятельности. Мы ожидаем, что какая-то часть любого водянистого выброса фактически упадет на поверхность «Европы», изменив ее окрас. Итак, что происходит? Одним из вариантов, конечно, является то, что действительно не было шлейфов в течение всего этого периода. Другой вариант заключается в том, что, если перья вспыхивают довольно непрерывно из определенных областей, либо перемешанных зон, либо больших пропастей, они могут просто смешиваться с течением времени без внезапного изменения внешнего вида. И третья возможность для «скрытых» перьев — когда водянистый выброс просто не замерзает и не выливается обратно на луну.

Наконец, еще в 2019 году исследователи изучили данные о магнитном поле с помощью Галилео в непосредственной близости от Европы, и изучили возможность возникновения движения магнитного поля Юпитера в глубоком соленом океане «Европы». Их вывод заключается в том, что вблизи экватора Луны может быть океанический «струйный поток», который фактически движется в противоположном смысле от медленного вращения с блокировкой приливов и отливов.

Это может быть ключевым, потому что такое количество воды, движущейся против внешней ледяной оболочки, может вызвать напряжения, которые могут объяснить некоторые трещины, которые мы видим на поверхности Европы. Это также привело бы к более тонкому льду в полярных регионах, которые могли бы стать основными местами для вызванных стрессом переломов и отводов воды (мало чем отличающихся от ситуации на лунном Энцеладе Сатурна). Этот поток мог бы, гипотетически, играть роль в транспортировке минералов и питательных веществ вокруг внутреннего океана и улучшать шансы на жизнь там.

В целом, уже давно очевидно, что нам нужно возвращаться к «Европе» — на этот раз с огромным охватом данных. К счастью, это произойдет. Во-первых, если все пойдет по текущим планам, с запуском «Обледенелого спутника» Европейского космического агентства, который планируется запустить в 2022 году (прибытие на Юпитер в 2029 году), а затем с миссией НАСА Europa Clipper, нацеленной на запуск в 2024 году и прибытие в 2030 году на Юпитер.

С немного большим терпением и удачей мы можем быть на пороге правильного раскрытия инопланетного мира прямо в нашей солнечной системе.