Неоткрытое письмо, написанное в 1697 году, впервые в мире было изучено и прочитано специалистами и исследователями по историческим документам, не сломав печати. Письмо, датированное 31 июля 1697 года и отправленное французским купцом Жаком Сеннаком из Лилля его кузену Пьеру Ле Персу в Гаагу, было закрыто с помощью «запирания писем», т.е. сложено таким образом, чтобы сохранить конфиденциальность. Это часть коллекции примерно 2600 недоставленных писем, отправленных со всей Европы в Гаагу в период с 1689 по 1706 год, 600 из которых так и не были вскрыты.

Международная группа исследователей из университетов, включая Массачусетский технологический институт, Королевский колледж Лондона, Лондонский университет Королевы Марии, Утрехт и Лейден, работала с рентгеновскими микротомографическими сканированиями письма, которые используют рентгеновские лучи, чтобы заглянуть внутрь документа, срез за срезом, и создать трехмерное изображение. Они применили вычислительные алгоритмы выравнивания к сканированным изображениям, чтобы позволить им виртуально развернуть письмо, даже не открывая его, и обнаружили, что Сеннак просил у своего кузена заверенную копию уведомления о смерти некоего Даниэля Ле Пера.

«Прошло несколько недель с тех пор, как я написал вам, чтобы попросить вас составить для меня легализованный отрывок из смерти сира Даниэля Ле Пера, которая произошла в Гааге в декабре 1695 года», — говорится в письме. «Я пишу вам второй раз, чтобы напомнить вам о том, сколько усилий я приложил для вашего имени. Для меня важно иметь этот экстракт, и вы доставите мне огромное удовольствие, если достанете его для меня и в то же время присылаете мне новости о вашем здоровье и всей семье».

Исследовательская группа Unlocking History, в которую входят историки, консерваторы и ученые, опубликовала свои выводы во вторник в статье в Nature Communications. Они говорят, что это первый раз, когда неоткрытое письмо из Европы эпохи Возрождения было прочитано, не сломав печать и не повредив каким-либо образом. Это прорыв в изучении исторических документов, потому что складки и разрезы на бумагах представляют собой ценные свидетельства для историков и реставраторов.

«Этот алгоритм ведет нас прямо в самую суть запертого письма», — пишет исследовательская группа во главе с Яной Дамброджио и Амандой Гассаи. «Иногда прошлое не поддается изучению. Мы могли бы просто разрезать эти буквы, но вместо этого мы нашли время изучить их на предмет их скрытых, секретных и недоступных качеств. Мы узнали, что письма могут быть намного более показательными, если их не открывать. Использование виртуального разворачивания для чтения интимной истории, которая никогда не выходила в свет — и даже не доходила до получателя, — действительно необычно».

Письма хранились главными почтмейстерами Гааги Симоном де Бриеном и Мари Жермен и переданы в дар почтовому музею в 1926 году. За письмо заплатил получатель, а не отправитель. Недоставленные письма могли чего-то стоить, если бы кто-то пришел за ними. Письма из коллекции Бриенна, по словам исследователей, «свидетельствуют о хрупкости линий связи в то время, когда Европа была разорвана войной, экономическим кризисом и религиозными разногласиями», и где «люди часто переезжали, иногда в спешке, не оставили адреса для пересылки, потому что у них его не было, или они не имели права его разглашать».

«Возможность изучить письмо в закрытом состоянии действительно редкость. Открыв письмо, вы больше не сможете изучать его как неоткрытое письмо, поэтому возможность изучить пакет с письмом в закрытом состоянии — это невероятно ценный исторический материал», — сказал доктор Дэниел Старза Смит, лектор из первых рук современной английской литературы в KCL и часть команды Unlocking History. «На самом деле нас интересует как работают буквы, как спроектированные объекты и как они превращаются в пакеты. Это действительно пронзительный материал. Люди вкладывают душу в письма, они выстраивают эмоциональные связи на огромных расстояниях. Думать о том, что эти сообщения никогда не доходят до конца, действительно вызывает воспоминания».

Исследователи полагают, что виртуальное разворачивание окажет влияние «далеко за пределы» коллекции Бриенна, потому что очень многие коллекции по всему миру содержат неоткрытые документы.

«Одним из важных примеров являются сотни неоткрытых предметов среди 160 000 недоставленных писем в призовых документах, архиве документов, конфискованных британцами с вражеских кораблей между 17 и 19 веками», — пишут они в статье под названием «Разблокирование истории с помощью автоматизированных средств». Виртуальное разворачивание запечатанных документов, полученных с помощью рентгеновской микротомографии. «Если их можно будет прочитать, не открывая их физически, можно будет сохранить много редких данных о блокировке букв».