Пол Эрлих предупредил, что битва, чтобы накормить человечество проиграна, в его влиятельном трактате 1968 года «Популяционная бомба». Он предсказал, что население планеты растет быстрее, чем может выдержать Земля, и нависла катастрофа. «В 1970-х и 1980-х годах сотни миллионов людей будут умирать с голоду, несмотря на любые аварийные программы, предпринятые сейчас».

Это послание Судного Дня превратило энтомолога в знаменитость и стимулировало контроль населения и экологические движения на долгие годы. Но другая социальная волна, собравшаяся в то время, поможет доказать, что его прогнозы крайне ошибочны.

Исследование Вашингтонского университета, опубликованное в медицинском журнале Lancet в этом месяце, показало, что население мира достигнет максимума в 9,7 млрд в 2064 году, а затем начнет сокращаться. Демографическое агентство ООН в прошлом году прогнозировало, что пик населения может наступить позже, примерно в конце столетия. В отношении их важных различий оба согласны: численность человечества начнет сокращаться в течение столетия, а не по причинам болезни или катастрофы.

Ключевой движущей силой являются феминистские движения, которые набирали обороты, когда «Популяционная бомба» поражала книжные магазины. Их победы включали в себя новые возможности для людей, чтобы продолжить карьеру, отложить или отказаться от брака, и иметь меньше детей или вообще не иметь их. По словам Кристофера Мюррея, директора Института метрик и оценки состояния здоровья при Университете Вашингтона и ведущего автора исследования Lancet, при наличии таких возможностей женщины получают их в таких огромных количествах, что траектория нашего вида меняется.

«Мы поняли, что в нашем виде есть что-то другое, а именно, что женщины могут контролировать свою фертильность», — говорит он. «И поскольку они получают больше образования и имеют доступ к работе и карьере, они предпочитают иметь меньше детей, чем требуется для замены».

По мере того, как расширялись возможности получения образования для женщин и улучшалось качество контрацептивов и становятся все более доступными, такая же тенденция наблюдается в пригородах Америки, городах Ирана и деревнях Индии. «Я всегда считал, что образование — лучшая противозачаточная таблетка», — говорит Пунам Муттрея, исполнительный директор Индийского фонда народонаселения в Дели. «Это волшебная противозачаточная таблетка для снижения рождаемости».

Мир в 2100 году, описанный в исследовании Вашингтонского университета, резко отличается от нашего: население Японии, Таиланда, Испании и 19 других стран уменьшится на 50% и более; граждан Китая будет почти вдвое меньше, чем сегодня; если размер все еще связан с геополитическим влиянием, Нигерия (прогнозируемое население: 791 млн. человек) займет свое место в качестве мировой державы.

Это будет значительно более старый мир, говорится в исследовании, последствия которого будут касаться всего: от экономической производительности, до вида производимой культуры, от способа проектирования зданий и других объектов. Численность трудоспособного населения в Индии и Китае сократится на несколько сотен миллионов человек. Австралия, Канада и США будут поддерживать постоянную численность своей рабочей силы, только контролируя антимигрантскую политику. Многие из этих вновь прибывших будут выходцами из стран Африки к югу от Сахары, население которых увеличится в три раза.

Далеко не будущее правительств, пытающихся прокормить свое население, как некоторые опасались, такие прогнозы заставляют многих искать способы убедить своих граждан производить потомство. Премьер-министр Венгрии Виктор Орбан пообещал в прошлом году, что женщины, имеющие четырех или более детей, никогда не будут платить подоходный налог. Государственные больницы и клиники Ирана больше не проводят вазэктомии или раздают противозачаточные средства.

Упорно низкий уровень рождаемости не может просто быть вопросом уполномоченных людей, осуществляющих выбор. Опросы в Европе и других высокоразвитых странах показывают, что женщины, как правило, хотят иметь более крупные семьи, чем в конечном итоге. Активность феминисток дала людям больше возможностей работать и иметь меньше детей, если они того пожелают. Однако разрушение государства всеобщего благосостояния и стагнация заработной платы среднего класса во многих странах закрыли возможность проводить больше времени дома и воспитывать большую семью. Ожидаемые глубокие спады, вызванные блокировкой коронавируса, могут привести к еще меньшему количеству детей, рожденных в последующие годы.

По словам Мюррея, Швеция — одна из немногих стран, которая нашла формулу для повышения рождаемости, используя пакет мер, включающий уход за детьми, гибкие условия труда и щедрые отпуска по беременности и родам. Но увеличение коэффициента рождаемости было незначительным — всего 0,2 ребенка на одну женщину, говорит он, — и тот же набор мер политики не способствовал увеличению рождаемости при применении в таких странах, как Сингапур, Япония и Тайвань. Исследования ООН показывают, что доступные, широко распространенные и высококачественные программы по уходу за детьми, безусловно, имеют значение, но преимущества другой политики в интересах семьи, такой как денежные выплаты или субсидированный доступ к ЭКО, кажутся менее решительными.

В Индии, численность населения которой может достичь пика в 1,6 миллиарда менее чем за два десятилетия, согласно исследованию Университета Вашингтона, снижение рождаемости с энтузиазмом приветствуется. Муттрея видит преимущества статистики в полученных данных.

«Если вы посмотрите на язык тела молодых людей в деревнях, и особенно девочек, которые ходят в школу, они выглядят более уверенно; когда вы говорите с ними, у них появляется больше решимости, и многие из них убеждают свои семьи не выходить замуж рано, чтобы они могли учиться», — говорит Муттрея.

Она говорит, что слишком много индийского контроля над рождаемостью происходит посредством стерилизации или небезопасных абортов, и уничтожение женских плодов все еще остается бедствием. Но люди также усваивают идеи использовать контрацепцию, откладывать беременность и откладывать брак до совершеннолетия.

«Есть еще молодые девушки, которые не контролируют свою жизнь: они рано выходят замуж, подвергаются насилию», — добавляет она. «Но я смотрю на девушек, которые выходят. А также молодые мальчики, которые больше относятся к ценностям своих сверстников и не обязательно к семейным ценностям традиции и патриархата».

Если предсказания сбудутся, реальность пожилого, сокращающегося населения, вероятно, будет оказывать более тяжелое влияние на общественные дебаты о таких силах, как капитализм и расизм, в предстоящие десятилетия — или, по крайней мере, так и должно быть, говорит Мюррей. «Это действительно имеет глубокий эффект, и люди долго не думали об этом».

«Наличие общества, в котором перевернута пирамида населения, где позади вас меньше людей в возрастной группе и больше людей в возрастной группе впереди — куда мы стремительно движемся — просто невероятно глубоко влияет на каждый аспект как организовано наше общество», — говорит она.

«Кто платит налоги? Как мы можем позволить себе медицинское страхование и социальное обеспечение? Кого уважают в обществе? Когда есть множество людей старше 80 лет и очень немногие до 30 лет, все становится совершенно беспорядочным, и я думаю, что никто не поймет, насколько разные общества будут в перевернутой возрастной структуре».

Наряду с уменьшением нагрузки на окружающую среду, «пиковый человек» может заставить рассчитывать на экономические модели, которые связывают процветание с бесконечным ростом, говорит Дерек Хофф, доцент Школы бизнеса Дэвида Эклса из Университета Юты, который написал книгу о дебатах населения США.

«Аргумент в том, что если у вас нет постоянно растущего населения, у вас не может быть экономического роста, и возникает кризис систем социальной поддержки слишком большого количества пожилых людей и недостаточно молодых людей, чтобы платить за них», — говорит он.

Это ортодоксальное развитие находится под пристальным вниманием, особенно в развитых странах. Хофф не отрицает, что старение населения бросает вызов, «но я не думаю, что это такой большой кризис, как предлагается», говорит он. «Посмотрите на Японию. Все говорят, что это демографическая нисходящая спираль. Но это очень богатое общество, и оно продолжает обогащаться».

По мере того, как идут эти дебаты, откат от падения рождаемости, вероятно, усилится. И если людей нельзя убедить иметь больше детей, Мюррей говорит, что некоторые правительства могут обратиться к более карательным методам.

«Когда в обществе действительно возникнут геополитические проблемы, что произойдет?» он говорит. «Я думаю, что мы увидим много энергии, чтобы попытаться решить эту проблему. Кое-что из этого будет конструктивным — предоставление большей поддержки женщинам, чтобы иметь карьеру и детей. Некоторые из них могут представлять реальную угрозу праву женщин на выбор».