Недавние исследования, как представляется, рисуют мрачную картину того, как долго длится иммунитет к COVID-19, и обнаруживают, что количество вирусных антител резко падает у пациентов с COVID-19 всего через два месяца после первоначальной инфекции. Некоторые обеспокоены тем, что эти люди уязвимы для повторного заражения и что длительные вакцины могут быть более трудными для разработки, что делает невозможным получение широкого общего иммунитета.

Но эксперты не очень обеспокоены этими открытиями антител — опровергая предположение о том, что эти первоначальные данные указывают на риск повторного заражения, и отталкиваясь от утверждений о том, что ослабление иммунитета антител может положить конец надеждам на продолжительную вакцину. Для начала, наша иммунная система имеет другие способы борьбы с инфекциями, помимо антител. И даже если наш естественный иммунный ответ не соответствует норме, вакцина была бы разработана для обеспечения лучшего иммунного ответа, чем естественная инфекция.

«Вся суть хорошо разработанной вакцины заключается в том, чтобы обойти эти ограничения естественной инфекции и оптимизировать вакцину таким образом, чтобы обеспечить надежный и длительный иммунный ответ», — сказал Дэниел Альтманн, иммунолог из Имперского колледжа в Лондоне.

Это не означает, что недавнее исследование снижения уровня антител у пациентов с COVID-19 не является надежным. Общий принцип отслеживания уровней вирусных антител для оценки иммунитета к конкретному заболеванию хорошо известен. Антитела распознают форму некоторой части вируса и прилипают к ней, идентифицируя ее для последующего уничтожения или нейтрализуя возбудителя на месте. Пока пациент поддерживает в своем кровотоке здоровое количество антител к данному вирусу, организм остается бдительным и готов бороться с будущей инфекцией. Вакцины в целом действуют по тому же принципу, стимулируя иммунную систему превентивно вырабатывать антитела.

Ученые изучали различные антитела в течение десятилетий, и методы их анализа стандартизированы», — сказала Лиза Баттерфилд, иммунолог из Калифорнийского университета в Сан-Франциско и Института иммунотерапии рака Паркер. «Однажды были разработаны тесты, специфичные для COVID-19, было довольно просто отслеживать уровни антител во времени».

Следование этим уровням антител у пациентов с COVID-19 привело к отрезвляющим результатам — по крайней мере, на первый взгляд. Одно предварительное исследование, опубликованное на сервере препринтов medRxiv в середине июля исследователями из Королевского колледжа Лондона, показало, что у людей с легкими инфекциями почти не было трудно заработанных антител к COVID-19 через 60 дней после заражения. (Это исследование еще не было опубликовано в рецензируемом журнале). И недавнее письмо, представленное в Медицинский журнал Новой Англии, также обнаружило, что уровни антител снижались экспоненциально в течение 90 дней после заражения.

Но это снижение количества антител может не вызывать беспокойства с клинической точки зрения. «Выводы могут быть несколько преувеличены», сказал Стивен Варга, иммунолог из Университета Айовы. «Мы всегда хотим долгосрочных, длительных иммунных реакций, но для многих вакцин и патогенных микроорганизмов снижение титров (уровней) антител с течением времени является нормальным явлением. Я не думаю, что снижение, которое демонстрируют эти публикации, является чем-то быть ужасно встревожен».

Кроме того, сколько антител достаточно, чтобы предотвратить повторное заражение? «Мы еще не знаем», — сказал Баттерфилд. «Низких уровней хороших нейтрализующих антител может быть достаточно».

Помимо антител

Подсчет антител также является лишь небольшой частью сложной истории человеческого иммунитета. Белые кровяные клетки иммунной системы в целом делятся на две категории: B-клетки, которые производят антитела, и T-клетки, которые связываются и убивают инфицированные клетки. Обе эти клетки могут жить в организме в течение десятилетий и развиваться в ответ на болезнь, с которой организм уже сталкивался.

Убывающие уровни антител могут означать, что В-клеточный иммунитет падает через несколько недель, но это не обязательно означает, что уровни Т-клеток падают с сопоставимыми уровнями. Действительно, недавнее исследование в журнале Nature показало, что 23 пациента, которые выздоровели от SARS, близкого двоюродного брата COVID-19, все еще обладали SARS-реактивными T-клетками более чем через 15 лет после вспышки SARS (которая закончилась в 2003 году). Препринтное исследование, опубликованное в medRxiv в июне, показало, что у некоторых пациентов без детектируемых антител сохраняется Т-клеточный иммунитет к вирусу, который вызывает COVID-19.

«Единственный улов», — предупредил Альтман, — «Это то, что мы никогда не видели формального доказательства того, что Т-клетки функционируют в одиночку без антител. В пылу битвы, будет ли Т-клеток достаточно, чтобы спасти вас?» Это важный вопрос, потому что надежный иммунный ответ обычно включает в себя перекрестную проверку Т-клеток и В-клеток друг с другом. Но Альтманн подозревает, что Т-клетки способны предотвратить инфекцию без участия В-клеток. «Я видел примеры пациентов с дефицитом В-клеток, которые выздоравливали от COVID-19 очень хорошо», — сказал он. «Но «присяжные» еще не вернулись, чтобы доказать, что одни Т-клетки являются защитными».

Надежда на вакцину

Независимо от того, что эти уровни ослабевающих антител значат для общего иммунитета, данные, которые, безусловно, не представляют, являются серьезным препятствием для любой из вакцин-кандидатов против COVID-19. Даже если мы получим вакцину, которая вырабатывает антитела, которые исчезают через несколько месяцев, и даже если количество антител на самом деле достаточно низкое, чтобы сделать пациентов уязвимыми для инфекции, и даже если Т-клеток оказывается недостаточно для борьбы с этой болезнью — маловероятный сценарий — краткосрочной вакцины все еще может быть достаточно, чтобы остановить пандемию.

«Нам не обязательно двадцать лет иммунитета, чтобы иметь эффективную вакцину», — сказал Варга. «Нам нужно то, что даст нам иммунитет на короткий срок, достаточно долго, чтобы мы могли разорвать этот цикл передачи».

Еще более многообещающим является то, что самые передовые кандидатные вакцины не используют мертвый или аттенуированный коронавирус, из-за чего возникает риск вызывать неутешительные иммунные реакции, подобные тем, которые наблюдаются при естественных инфекциях, сказал Альтманн. Вместо этого лидеры, такие как Оксфордские или Модерна вакцины, используют относительно новые технологии. Оксфордская вакцина использует генно-инженерную версию вируса простуды (так называемый аденовирусный вектор) для переноса генетического материала из нового коронавируса; и вакцина Модерна использует РНК-мессенджер (мРНК), чтобы дать клеткам возможность сделать очень маленькую часть нового коронавируса.

Оба эти метода могут вызывать более длительные иммунные реакции, чем традиционные вакцины, сделанные из цельного вируса, потому что они могут быть быстро модифицированы и протестированы в клетках для получения сильного и длительного иммунного ответа. «Поскольку вы создали эту платформу, вы можете оптимизировать ее иммунный ответ», — сказал Альтманн.

Никакие аденовирусные или мРНК-вакцины в настоящее время не одобрены для использования человеком, но «я был бы удивлен, если бы у этих вакцин были проблемы с понижением уровня антител», — сказал Альтманн.